Cada vez que volvemos a Panamá descubrimos nuevos lugares interesantes de este país centroamericano. En nuestro último viaje, visitamos el Fuerte de San Lorenzo, también conocido como el castillo de San Lorenzo Real de Chagres, una de las más antiguas fortalezas españolas que se construyó en América en épocas de colonización.

Panamá es un país cuyo principal atractivo son sus playas y no destaca por tener monumentos históricos, pero justo el Fuerte de San Lorenzo es uno de los más importantes que tiene a pesar de que es uno de los menos publicitados; por algo es Patrimonio de la Humanidad junto al Puerto y Fortificación de Portobelo desde 1980 bajo la denominación Fortificaciones de la costa Caribe de Panamá.

Recorrer esta fortaleza es caminar a través de muchos años de historia, guerras y piratería no solo de Panamá, sino de toda América. ¿Quieres saber todo lo que puedes ver en el Fuerte de San Lorenzo? ¡Sigue leyendo!

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Fuerte de San Lorenzo

Historia del fuerte de San Lorenzo

Con la conquista española de Perú y Bolivia era fundamental encontrar una vía de comunicación entre los océanos para transportar los tesoros que fueron tomados de esas tierras, y fue allí cuando el río Chagres, en Panamá, asumió el papel de vía de comunicación entre océanos convirtiéndose en la puerta de América por el Atlántico.

Los barcos españoles llegaban por el Pacífico a lo que hoy en día es la capital, y podían hacer dos rutas: el camino real, que cruzaba todo el país hasta Portobelo, donde se realizaban ferias de intercambio entre España y sus colonias, o el camino de cruces, para transportar personas y tesoros en mulas hasta el poblado de Cruces (hoy en día la zona de Gamboa), donde esperaban embarcaciones pequeñas para ser cargadas y hacer una travesía hasta el poblado de Chagres en la desembocadura del río y salir en navíos más grandes al Atlántico rumbo a España.

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Pronto la desembocadura del río Chagres se vio asediada y atacada por piratas y bucaneros, por lo que el Rey Felipe II de España “el Prudente” ordenó la construcción del castillo o fuerte de San Lorenzo, desde 1595 hasta 1601. Los planos de la fortaleza fueron realizados por el ingeniero italiano Bautista Antonelli y es un ejemplo de la arquitectura militar de la época.

Ataques que sufrió el Fuerte de San Lorenzo

La construcción del fuerte no intimidó a los piratas y bucaneros que siguieron haciendo de las suyas en esta zona del mar Caribe, atacando varias veces:

  • 1596: En plena construcción del fuerte fue atacado por el pirata inglés Francis Drake y su capitán Thomas Baskerville.
  • 1671: El pirata galés Henry Morgan, junto a su capitán Joseph Bradley, toman el fuerte y destruyeron la plataforma, torre, muralla y quemaron todos sus edificios. Desde aquí, Morgan navegó a través del río Chagres llegando hasta Panamá y destruyó la ciudad, lo que hoy se conoce como las ruinas de Panamá la Vieja.
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  • 1740: El almirante Edward Vernon bombardeó durante dos días el fuerte afectando su estructura, y posteriormente dinamitó el resto del castillo.

A partir de 1741, se reconstruye el castillo y no vuelve a ser atacado. Las ruinas como se pueden visitar hoy en día es tal cual se encuentra después de unos retoques que se realizaron en 1768.

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Qué ver en el fuerte de San Lorenzo

El fuerte de San Lorenzo cuenta con varios elementos defensivos, ya que esa era su función principal. En la siguiente imagen mostramos las distintas partes del fuerte:

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Batería alta

La batería alta es una fortificación que se construyó sobre una colina de unos 10 metros de altura para defender el fuerte de San Lorenzo de ataques terrestre; por ello se encuentran cañones apuntando a la selva en vez de al mar. Esta pequeña fortificación llegó a contar con un foso y un almacén de pólvora, aunque este último se demolió en 1779 sin justificación alguna.

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Desde lo alto de la batería se tiene esta vista del Fuerte de San Lorenzo y el mar Caribe, era un punto estratégico para divisar los barcos cuando se acercaban a tierra.

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Luneta

La luneta es una estructura semicircular rodeada por un foso seco cuya función era defender el fuerte de ataques terrestres si se pasaba la batería alta. Originalmente contaba con hasta 10 cañones y tenía en sus extremos dos garitas desde donde los soldados disparaban si alguien entraba en el foso.

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Puerta principal

Pequeña edificación que comunica la luneta con el resto del fuerte; es una de las obras más recientes del castillo y tiene estilo neoclásico.

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La puerta principal contaba con un puente de piedra que atraviesa el foso y un puente levadizo que se controlaba a través de cadenas, elevándolo y evitando la entrada.

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Hornabeque

Formado por dos estructuras abaluartadas a ambos lados de la puerta principal. El nombre hornabeque proviene del alemán Hornwerk (Horn= cuerno, Werk= obra) o lo que viene siendo los cuernos del castillos con objetivo defensivo, ya que desde una posición alta se podía repeler un ataque que se aproximase por el foso.

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En el extremo derecho se conserva una garita desde donde los soldados podían disparar y protegerse a la vez. Desde el interior del fuerte se puede ver la garita y el orificio para disparar.

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Foso

Toda fortificación tiene un foso y el castillo de San Lorenzo no era la excepción; en este caso, era un foso seco con 290 metros de longitud y 3 metros de altura. El foso se extendía alrededor de la luneta y solo en una parte del fuerte, ya que la otra es un acantilado al mar.

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Aljibe

Al ser un fuerte que podía estar por mucho tiempo asediado por vía terrestre sin poder salir por agua potable, era necesario tener un aljibe para almacenar agua de lluvia.

Cuartel de las tropas

En el patio de armas encontramos lo que queda del cuartel de las tropas. Era una estructura de dos plantas, la primera planta tenía una enfermería y habitaciones de oficiales y en la parte superior habitaciones de soldados.

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Casa del Castellano

Al lado del cuartel de las tropas se encuentran los restos de la Casa del Castellano, que era la casa del militar responsable del castillo de San Lorenzo y su defensa.

Bóvedas

Desde el foso se tenía acceso al patio de armas por una bóveda que se excavó en la roca. Este tipo de construcción se remonta a la antigua Roma y esta bóveda es la más grande que existe en Panamá.

En total, el fuerte tenía 13 bóvedas que eran utilizadas como dormitorios, celdas y depósitos, pero solo una comunicaba con el foso.

Patio de armas

Este fue el espacio más grande del fuerte y en el que tenía lugar la vida cotidiana; además, los soldados realizaban sus formaciones, cambio de guardia y era el acceso a todo el resto de elementos del castillo.

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Almacén de pólvora

Para finalizar queda muy poco de lo que fue el almacén de pólvora que se encontraba en el patio de armas.

En el extremo posterior del fuerte había cañones que apuntaban hacia la desembocadura del río Chagres o al mar Caribe y tenían un alcance de 1400 varas castellanas, que eran aproximadamente 1200 metros. En algunos de los cañones se puede observar un escudo que indica que fue fundido por la corona portuguesa. 

Desde la punta se tienen vistas del mar Caribe con su oleaje… ¡con un poco de imaginación puedes ver los grandes navíos surcando las aguas cual película de piratas!

Cada lugar del fuerte es impresionante, pero se aprecia mejor en este vídeo a vista de dron:

¿Cómo llegar al fuerte de San Lorenzo?

Desde la ciudad de Panamá puedes llegar pagando un tour que te lleve o, si lo haces en coche, son unas dos horas hasta el fuerte. Tienes que llegar a la provincia de Colón y de allí desviarte hasta llegar a las esclusas de Gatún, unas de las que tiene el canal de Panamá, y pasar por ellas.

Si tienes suerte, como nosotros, te puedes encontrar un super barco cruzando las esclusas.

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Tras pasar las esclusas, debes dirigirte al fuerte Sherman, un antiguo fuerte construido en 1911 por los Estados Unidos con el objetivo de defender la zona del Canal de Panamá. Aquí encontraras algún policía que revisará el coche a la entrada y te dejará seguir atravesando el fuerte Sherman, donde solo verás antiguas casas.

Por último, debes entrar en la carretera que cruza el área protegida de San Lorenzo, que tiene casi 10.000 hectáreas de bosques, manglares y arrecifes en 20 kilómetros de costa. Es una sola carretera que llega hasta el saliente donde se encuentra el Fuerte de San Lorenzo.

En esta zona protegida de bosques se pueden hacer actividades de avistamiento de aves y senderismo en el bosque, es una zona de selva donde viven muchas especies de animales; de regreso, nos encontramos con un coatí en la carretera.

Terminamos nuestra visita al castillo o fuerte de San Lorenzo, uno de los monumentos más importantes que puedes encontrar hoy día en Panamá. También te recomendamos visitar el fuerte de Portobelo, te dejamos aquí nuestro relato de la visita a este otro monumento:

Portobelo, el puerto más asediado por Piratas en Panamá

¡¡Hasta el próximo post!!